An Introduction to Data Journalism

33 %
67 %
Information about An Introduction to Data Journalism

Published on February 19, 2014

Author: psychemedia



A presentation delivered to journalism students at the University of Lincoln introducing the topic of data journalism, conversation with data, and data storytelling.

One  take  on  what  data  journalism  may  or  may  not  be…  a  lecture  presented  to   journalism  students  at  the  University  of  Lincoln,  UK,  February  2014.   1  

Let’s  start  with  an  easy(?!)  quesJon  -­‐  what  is  journalism?   One  way  of  answering  that  quesJon  is  to  list  some  of  the  funcJons,  or  aMributed,   associated  with  it  –  informing,  educaJng,  holding  to  account,  watchdog  funcJon,   campaigning,  contextualising.   2  

Sensemaking  seems  to  me  to  be  an  important  part  of  it…  In  part  contextualisaJon,  in   part  idenJfying  the  bits  that  make  the  difference,  the  bits  that  make  it  important,  the   bits  that  make  is  news  that  people  need  to  know..   3  

Second  quesJon:  what  is  data?  NaJonal  staJsJcs,  sports  results,  polls,  financial   figures,  health  data,  school  league  tables,  etc  etc.   Is  a  book  data?  Or  a  speech?  What  if  I  split  a  speech  up  into  separate  words,  count   the  occurrence  of  each  unique  word  and  then  display  the  result  as  a  “tag  cloud”,  or   word  frequency  diagram.   4  

One  way  of  thinking  about  data  is  that  it  is  a  parJcular  sort  of  source,  or  a  source  that   can  respond  to  a  parJcular  style  of  quesJoning  in  a  parJcular  way.   Another  take  on  this  is  that  many  “data  sources”  are  experts  on  a  parJcular  topic,   experts  that  know  a  lot  of  a  very  parJcular  class  of  facts.   5  

So  what  is  data  journalism?   One  way  is  to  think  of  it  as  a  process,  as  exemplified  by  Paul  Bradshaw’s  inverted   pyramid  of  data  journalism.  I  see  it  more  as  a  conversaJon  in  which  data  is  one  of  the   conversants.  The  conversaJonal  view  also  allows  us  to  think  about  process,  but  more   important,  for  me,  is  that  in  a  conversaJon,  it  gets  personal…   6  

The  inverted  pyramid  gives  us  one  way  of  considering  the  data  journalisJc  process,  or   at  least  idenJfying  some  of  the  steps  involved  in  a  data  invesJgaJon.   But  there  are  many  other  ways  of  conceptualising  the  process  –  for  example,  finding   stories  and  telling  stories…   7  

When  it  comes  to  finding  stories,  do  we:   a)  want  to  find  stories  in  a  dataset  we  are  provided  with,  or   b)  use  data  to  help  draw  out  a  story  lead  we  have  already  been  Jpped  off  to?   8  

One  of  the  ways  I  like  to  work  with  data  is  to  have  a  conversaJon  with  it  –  asking   quesJons  of  it  and  then  further  quesJons  based  on  the  responses  I  get.   9  

SomeJmes  it  looks  at  first  as  if  we  have  data  in  a  form  where  we  might  be  able  to  do   something  with  it  –  then  we  realise  it  needs  cleaning  and  reshaping.   For  example,  in  this  case  we  have  percentage  signs  contaminaJng  numbers,  data   organised  in  separate  secJons  –  but  how  do  we  get  a  “well  behaved”  view  over    data   from  all  the  wards  –  and  different  sorts  of  data:  votes  polled  per  candidate  versus  the   size  of  the  electorate  in  a  parJcular  ward  for  example.   Walkthrough:  hMp://­‐wrangling-­‐example-­‐with-­‐ openrefine-­‐making-­‐ready-­‐data/   10  

One  of  the  first  datasets  I  played  with  was  MPs’  expenses  data.  Here  are  a  couple  of  ways  I  started  to  cha The  bar  chart  Is  ordered,  for  a  parJcular  expenses  area,  by  total  amount  for  each  individual  MP.   The  block  histogram  shows  how  many  MPs  made  a  total  claim  in  parJcular  expenses  area  of  a  parJcular  

A  scaMerplot  is  another  very  powerful  sort  of  chart  –  we  can  plot  two  sorts  of  value  against  each  other  to Some  scaMerplot  tools  allow  you  to  size  or  colour  nodes  according  to  further  dimensions.  Colouring  node

Maps  can  be  used  to  pull  out  different  sorts  of  relaJonships  –  for  example,  plokng   markers  in  the  centre  of  each  MP’s  ward  coloured  by  the  total  value  of  travel   expenses  claim  in  a  parJcular  area,  we  can  easily  see  whether  or  not  an  MP  is   claiming  an  amount  significantly  different  to  MPs  in  neighbouring  wards.  In  this  case  –   travel  expenses  –  we  might  expect    (at  first  glance  at  least)  a  homophiliJc  effect  –  folk   a  similar  distance  away  from  Westminster  should  presumably  make  similar  sorts  of   travel  claim?  At  second  glance,  we  might  then  start  to  refine  our  quesJoning  –  does   ward  size  (in  terms  of  geographical  area)  or  rurality  have  an  effect?  Does  an  MP  travel   to  and  from  home  more  than  neighbours  (or  perhaps  claim  more  in  terms  of   accommodaJon  in  London?)   13  

SomeJmes  we  need  to  provide  quite  a  lot  of  explanaJon  when  it  comes  to  making   sense  of  even  a  simple  data  visualisaJon  –  “what  am  I  supposed  to  be  looking  at?”   14  

ContextualisaJon  can  take  many  forms  –  Trinity  Mirror  Group  have  a  data  unit  that   produces  parJally  packaged  data  stories  and  lines  for  regional  Jtles,  who  can  then   add  local  colour,  knowledge,  interpretaJon  and  spin  to  the  resulJng  story.   15  

For  many  readers  –  it  may  be  that  data  ONLY  makes  sense  when  appropriately   contextualised.   In  passing,  it’s  also  worth  noJng  that  someJmes  the  data  you  don’t  collect   someJmes  affects  the  interpretaJon  of  the  data  you  do…   Foe  example:  hMp://­‐maths-­‐technology/ mathemaJcs-­‐and-­‐staJsJcs/staJsJcs/diary-­‐data-­‐sleuth-­‐when-­‐the-­‐data-­‐you-­‐dont-­‐ collect-­‐affects-­‐the-­‐data-­‐you-­‐do   16  

In  passing,  it’s  worth  menJoning  that  one  thing  staJsJcs  does  is  help  provide  context.   Is  this  number  a  big  number  in  the  greater  scheme  of  things?  Is  this  thing  likely  to   happen  by  chance  or  is  there  a  meaningful  causal  relaJonship  between  this  thing  and   another  thing?   The  chart  in  the  corner  is  a  reminder  about  how  surprising  probabiliJes  can  be.  The   chart  shows  the  probability  (y-­‐axis)  that  two  people  share  a  birthday  (the  number  of   people  is  given  on  the  x-­‐axis).  The  chart  shows  that  if  there  are  23  or  more  people  in  a   room,  there  is  more  than  a  50/50  chance  that  two  of  them  will  share  a  birthday  (that   is,  share  the  same  birth  day  and  month,  though  not  necessarily  same  birth  year).   How  many  people  are  in  the  room?  If  it’s  more  than  23  –  I  bet  that  at  least  two   people  share  a  birthday  (at  least  in  terms  of  day  and  month).   17  

The  other  way  of  using  data  is  to  tell  stories.  But  what  does  that  even  mean…?   18  

A  common  source  of  stories  based  on  data  are  polls,  either  polls  that  are   commissioned  by  a  publisher  with  a  view  to  generaJng  a  story,  or  commissioned  by  a   lobbying  group  or  PR  form  to  promote  not  only  stories  around  a  parJcular  issue,  but   stories  that  follow  a  line  favourable  to  the  organisaJon  that  commissioned  the  poll   (or  detrimental  to  posiJons  that  whoever  commissioned  the  poll  is  campaigning   against).   When  presented  with  a  press  release  wriMen  around  a  PR  company  commissioned   poll,  look  to  the  raw  data  to  see  where  the  numbers  that  appear  in  the  press  release   quotes  actually  come  from.   In  the  above  example,  I  could  for  example  claim  that  96%  of  people  (creaJve  reading   of  the  numbers)  did  not  appear  to  disagree  with  the  idea  that  press  behaviour  should   be  independently  regulated  (creaJve  reading  of  the  quesJon;  the  repeated  negaJves   also  serve  to  further  confuse  the  clarity  of  what  is,  or  isn’t  actually  being  claimed…).   And  when  reading  raw  results,  or  quoJng  from  them,  take  care  which  numbers  you   quote.  SomeJmes  the  presentaJon  of  the  results  can  lead  to  you  misreading  them  or   the  way  they  add  up.   SomeJmes,  two  or  more  polls  may  be  commissioned  around  the  same  topic  and   appear  to  give  contradictory  results.  For  an  example  of  this,  see:  hMp://­‐maths-­‐technology/mathemaJcs-­‐and-­‐staJsJcs/ staJsJcs/two-­‐can-­‐play-­‐game-­‐when-­‐polls-­‐collide   19  

Many  polling  organisaJons  publish  press  releases  featuring  “highlight”  results  from  a   poll.  The  more  reputable  ones  also  publish  copies  of  the  poll  or  survey  quesJons  and   the  results  that  were  returned.   YouGov  polls  oren  split  results  down  by  poliJcal  persuasion  or  newspaper   preference,  as  well  as  demographically  segmenJng  responses  by  gender,  age  or   region.   The  majority  of  polling  organisaJons  publish  the  data  via  PDFs  rather  than  “as  data”,   for  example,  in  the  form  of  spreadsheet  datatables.  Tools  such  as  Tabula  (URL)  are   making  it  increasingly  easy  to  extract  the  data  contained  within  PDFs  into  actual   datatables.  Your  local  techie  should  also  be  able  to  “scrape”  the  data  from  a  PDF   document  and  put  it  into  a  data  from.   For  examples  of  how  to  scrape  data  as  well  as  images  from  PDF  documents,  see:   -­‐   scraping  data  tables  from  PDFs:   -­‐   extracBng  images  from  PDFs:   Even  if  you  feel  as  if  you  can’t  do  this  yourself,  you  should  make  yourself  aware  of   what  is  possible  and  achievable  by  people  who  have  the  skills  to  performs  these   tasks.   20  

Stephen  Few  has  wriMen  several  excellent  books  about  creaJng  data  visualisaJons   and  data  dashboards,  although  you  shouldn’t  necessarily  believe  everything  he  says!   This  quote  gets  across  the  idea  that  just  as  we  use  emphasis  and  tone  in  wriMen   communicaJon,  we  can  also  can  and  should  make  use  of  emphasis  and  tone  in   charts.   Many  newspapers  are  starJng  to  make  use  of  charts  that  show  several  datapoints  (for   example,  several  bars  in  a  bar  chart)  but  highlight  one  or  two  of  them  that  are  the   focus  of  a  parJcular  storyline,  the  other  points  or  bars  being  used  to  provide  context.   In  chart  design,  “less  is  more”  oren  works  (this  reflects  a  principle  aMributed  to  data   visualisaJon  guru  Edward  Ture  of  using  “least  ink”  when  creaJng  charts).   21  

This  video    -­‐  showing  part  of  a  lecture  by  science  ficJon  writer  Kurt  Vonnegut  –  shows   how  simple  lines  can  tell  archetypal  stories.  Note  how  the  narraJon  sets  the  scene    -­‐   the  axes  are  explained  then  the  line  is  constructed.  When  the  x-­‐axis  represents  Jme,   remember  that  someone  riding  the  line  as  it  was  constructed  does  not  necessarily   know  what  the  future  holds.  When  you  see  a  line  chart  with  Jme  as  an  x-­‐axis,   remember  that  it  shows  a  trace  of  a  story  that  unfolded  over  Jme.   Another  powerful  example  of  this  can  be  found  on  Youtube  –  search  for  house  price   rollercoaster  to  find  an  animaJon  where  how  price  values  over  Jme  are  visualised  as   an  animated  roller  coaster  ride…   22  

This  second  clip  shows  Swedish  health  staJsJcian  made  famous  by  his  “data   performances”,  Hans  Rosling,  narraJng  an  animated  data  visualisaJon  rendered  using   a  dynamic  bubble  chart  technique  that  he  popularised  via  his  Gapminder  website.   Note  how  the  first  30  seconds  of  the  clip  are  spent  explaining  the  set  up  of  the  chart  –   what  the  axes  mean,  what  the  bubbles  represent.  When  you  see  a  rich  data  driven   interacJve  on  a  website,  how  much  coaching  and  contextualisaJon  is  provided  to   help  the  user/reader  make  sense  of  it?   If  you  turn  the  sound  off  on  the  Rosling  clip,  how  much  sense  do  the  moving  bubbles   make  in  terms  of  the  story  they  tell  without  the  benefit  of  Rosling’s  narraBon?  Can   you  tell  where  to  focus  your  aMenJon  to  pull  out  a  meaningful  storyline?  Are  there   many  possible  storylines  that  can  be  pulled  out?  What  tricks  does  Rosling  use  to  focus   your  aMenJon  on  –  and  illustrate  –  the  story  he  is  telling?  Is  there  any  sleight  of  hand   in  terms  of  not  commenJng  on  what  some  of  the  other  bubbles  are  doing  (is  he   using,  or  could  he  potenJally  use,  misdirecJon  to  focus  your  aMenJon  aware  from   possible  stories  he  does  not  want  you  to  pull  out  of  the  data?)   For  more  examples  of  Rosling’s  compelling  performances,  see  the  recent  OU/BBC  Two   co-­‐producJon  “Don’t  Panic  –  The  Truth  About  PopulaJon  Change”  available  on  the   Gapminder  website:  hMp://­‐panic-­‐the-­‐facts-­‐about-­‐ populaJon/   23  

Few  suggests  that  graphical  communicaJon  requires  stylisJc  devices  that  emphasise   parJcular  aspects  of  a  graphic.  Hans  Rosling  achieves  this  by  both  poinJng  to  items  of   interest,  reinforcing  with  emphasis  with  both  his  narraJon  and  the  use  of  overlays  on   the  graphic  itself.   So  how  can  we  go  about  drawing  emphasis  within  a  staJc  graphic  or  chart,  such  as   one  might  find  in  a  print  publicaJon?   24  

To  show  one  way  of  emphasising  parJcular  elements  of  a  graphic,  let’s  produce  a   quick  chart  of  our  own.   The  first  thing  we  need  is  some  data  –  I’m  going  to  use  some  data  from  the  Winter   Olympics,  a  grab  of  the  medal  table  from  the  back  end  of  the  first  week  of  the  2014   games.  The  quesJon  I  want  to  explore  is  the  extent  to  which  the  country  that  is   leading  the  medal  table  as  measured  by  most  number  of  gold  medals  awarded,   compared  to  a  ranking  in  which  the  table  is  ordered  according  to  the  total  number  of   medals  awarded.   The  data  I’m  going  to  use  comes  from  a  Wikipedia  page.  The  medal  table  is  contained   within  an  HTML  table.  To  get  the  data  out  of  the  page  we  are  going  to  screenscrape   the  HTML  table  that  contains  the  data.  There  are  a  variety  of  tools  for  doing  this,  from   browser  extensions  to  scraper  applicaJons  such  as,  to  environments  such  as   Scraperwiki  that  provide  a  range  of  developer  tools  configured  to  support   screenscraping  based  data  collecJon.   But  the  tool  I’m  going  to  use  is…   25  

..Google  (spread)sheets,  and  in  parJcular  a  formula  that  will  import  a  parJcular  HTML   table  –  in  this  case,  the  2nd  table  in  the  page  –  from  a  specified  URL,  In  this  case  the   URL  of  the  Wikipedia  page  containing  the  medal  table.   The  formula?    =importhtml(“URL”,”table”,  tableNumber)     On  entering  the  formula,  the  spreadsheet  will  pull  the  data  in  from  the  Wikipedia   page  and  make  it  available  as  spreadsheet  data.     We  can  now  use  the  spreadsheet  to  create  charts  within  the  sheet  itself.  If  the  data  in   the  Wikipedia  page  is  updated,  the  data  in  the  spreadsheet  will  be  updated  whenever   the  spreadsheet  is  refreshed.   26  

Whilst  we  could  generate  charts  within  the  spreadsheet,  I’m  actually  going  to  use  an   online  tool  called  datawrapper  (available  at   Datawrapper  charts  are  starJng  to  make  an  appearance  in  many  online  news  reports,   such  as  those  published  by  the  Guardian  and  Trinity  Mirror’s  ampp3d,  so  being   familiar  with  this  tool    -­‐  and  what  you  can  do  with  it  –  could  be  a  useful  skill  to  have.   To  get  the  data  in  to  datawrapper  you  can  upload  a  CSV  file,  or  paste  a  copy  of  the   data  in  to  the  upload  area.  I’ve  taken  the  laMer  approach,  highlighJng  and  copying   the  table  from  the  spreadsheet  and  then  pasJng  it  in  to  datawrapper.   27  

Having  uploaded  the  data,  we  can  configure  several  properJes  for  each  column.  In   many  cases  datawrapper  should  be  able  to  detect  what  sort  of  content  is  contained   within  each  column  (for  example,  whether  it  is  a  number  or  a  text  field).   If  necessary,  we  can  apply  a  limited  amount  of  processing  to  the  contents  of  a   specified  column.  We  can  also  choose  to  hide  one  or  more  columns  from  the   displayed  view.  In  this  case,  I  am  going  to  hide  the  Rank,  Silver  and  Bronze  columns.   28  

We  now  get  to  choose  the  chart  type  –  I’m  going  to  go  for  a  horizontal  bar  chart  and   select  the  default  datawrapper  style.   29  

Different  chart  types  have  different  configuraJon  opJons.  I’m  going  to  choose  to   automaJcally  sort  the  bars  based  on  the  selected  value  –  noJce  the  buMons  in  the   chart  that  allow  us  to  select  whether  to  display  the  Gold  medal  count  or  the  Total   medal  count.   30  

Now  we  get  to  add  some  emphasis  –  remember  emphasis?  This  is  an  example  about   how  to  show  emphasis  in  a  chart…   In  this  case,  I’m  going  to  emphasise  the  top  2  posiJons  in  the  Gold  medal  ranking  –   the  “point”  of  the  piece  is  to  explore  the  extent  to  which  these  posiJons  hold,  or   don’t  hold,  when  we  rank  the  table  by  total  medal  count.   At  this  point,  we  can  also  give  the  chart  a  Jtle,  and  add  some  provenance  informaJon   describing  and  poinJng  to  the  source  of  the  data.   31  

Here’s  an  example  of  the  final  chart,  with  the  ranking  (automaJcally)  sorted  according   to  total  medal  count.  Note  how  the  order  and  posiJoning  of  the  two  highlighted   countries  has  changed.   The  difference  is  further  exemplified  when  switching  between  the  Gold  and  Total   counts  by  the  use  of  animaJon  –  the  highlighted  bars  draw  the  eye  and  allow  you  to   beMer  see  how  their  relaJve  posiJons  change  across  each  of  the  two  ranking   schemes.   32  

Having  created  chart,  you  can  now  save  it  to  your  datawrapper  account.  An  embed   code  for  the  chart  is  provided  so  that  you  embed  the  chart  within  your  own  web   page.   33  

Bar  charts  are  a  very  effecJve  way  of  displaying  parJcular  sorts  of  informaJon,  such   as  counts.  But  what  other  ways  are  there  of  displaying  data?   34  

Datawrapper  provides  a  variety  of  chart  types,  including:   -­‐   horizontal  and  verJcal  (column)  bar  charts,   -­‐   grouped  bars  that  collate  different  bars  according  to  groups  (for  example,  elecJon   on  elecJon  percentage  of  the  vote  for  different  poliJcal  parJes),   -­‐   stacked  column  charts  (for  example,  for  a  selecJon  of  countries  we  could  display  a   column  showing  the  total  number  of  medals  constructed  by  stacking  the  individual   gold,  silver  and  bronze  medal  counts  for  those  countries)   -­‐   line  charts,  which  are  widely  used  for  plokng  some  value  on  the  verJcal  y-­‐axis   against  Jme  on  the  horizontal  x-­‐axis   -­‐   pie  charts,  to  show  proporJons  of  a  whole,  and  variants  thereof,  such  as  the  donut   chart  (a  pie  chart  with  the  middle  cut  out)   -­‐   simple  data  tables  (never  underesJmate  the  power  of  a  table  –  they  can  be  really   useful  for  showing  specific  values,  and  can  be  very  powerful  when  allowing  the  user   to  sort  the  table  either  by  ascending  or  descending  values  in  parJcular  columns)   -­‐   maps,  which  as  we  shall  see,  can  draw  out  very  powerful  relaJonships  across  data   elements.   35  

We’ve  also  seen  some  other  “basic”  charts  that  can  be  useful  for  displaying  the   distribuJon  of  data  elements:   -­‐   the  block  histogram  shows  a  count  on  the  y-­‐axis  of  data  elements  falling  within   parJcular  ranges  of  values  on  the  x-­‐axis   -­‐   the  scaMerplot  allows  us  to  plot  two  values  against  each  other,  for  example  height   versus  weight.  These  charts  can  provide  us  with  clues  about  possible  correlaJons  or   relaJonships  between  the  two  values.  Some  scaMerplot  tools  further  allow  us  to   colour  each  point  according  to  group  membership  so  that  we  can  look  to  see  whether   numbers  are  clustered  or  grouped  according  to  group  membership.   36  

Visualising  data  is  a  powerful  way  of  asking  quesJons  of  data  –  what  data  points  you   choose  to  display  and  how  you  display  them  represent  the  framing  of  the  quesJon.   What  the  data  looks  like  is  the  response,  but  a  response  that  oren  takes  careful   reading.  The  data  source  has  drawn  you  the  answer  –  you  need  to  turn  it  into  words   that  you  can  use  to  formulate  further  quesJons  to  check  your  understanding  of  the   answer  first  provided.  (Each  quesJon  (each  chart)  typically  leads  to  another…  or  more   than  one  other…)   Asking  quesJons  that  have  a  graphical  answer  is  one  way  of  querying  a  data  source  –   but  are  there  other  approaches?     Let’s  explore  that  a  liMle  more  –  what  do  we  mean  by  asking  quesJons  of  data?   37  

A  database  that  most  of  us  use  every  day  is  the  Google  web  search  engine.  We  put  in   a  key  term  or  phrase  and  Google  finds  web  pages  ranked  according  to  a  variety  of   criteria  that  are  deemed  most  relevant  to  the  query  you  (and  it  could  well  be  who  you   actually  are  that  affects  the  ranking)  have  made.   SomeJmes  we  may  know  what  websites  we  actually  want  to  search  over.  Google   Custom  Search  Engines  provide  one  way  of  defining  your  own  search  engine  that  just   searches  over  part  of  the  web  that  you  are  interested  in.   One  of  the  custom  search  engines  I  have  developed  searches  over  websites  that  act   as  wire  services  for  press  releases:  hMps:// cx=016419300868826941330:wvfrmcn2oxc   This  allows  us  to  track  down  the  source  of  many  a  news  item  and  explore  the  extent   to  which  a  given  news  story  has  just  churned  a  press  release.   See  also:  hMp://­‐the-­‐news/  This  post  also   describes  how  to  create  a  bookmarklet  that  allows  you  to  highlight  a  quote  in  a  news   report  and  search  for  press  releases  that  contain  that  quote.     38  

Here’s  an  example  of  the  search  engine  in  acJon  –  I’ve  used  a  bookmarklet  that  takes   a  highlighted  quote  from  a  news  story  and  passes  it  to  the  custom  search  engine,   allowing  me  to  easily  see  the  source  of  the  quote,  and  the  story  itself.     I’ve  also  started  defining  another  related  custom  search  engine  that  allows  us  to   search  news  sites  and  polling  companies  for  stories  about,  and  sources  of,  polls  and   surveys:   hMps://       39  

Custom  search  engines  are  a  powerful  tool  for  helping  us  developed  focussed  web   search  tools  that  limit  results  to  a  parJcular  part  of  the  web  we  are  interested  in,   either  by  locaJon  or  topic.   We  can  also  use  (advanced)  search  limits  in  ‘everyday’  web  queries  using  the  major   web  search  engine.   For  example,  the  query  shown  on  this  slide  searches  for  the  word  underspend   appearing  in  Excel  spreadsheets  (filetype:xls)  that  can  be  found  on  UK  government   websites  (or  more  specifically,  websites  hosted  on  the  domain  (   Another  query  limit  combinaJon  I  have  found  useful  is:   confidenBal  filetype:ppt   This  can  turn  up  presentaJons  that  have  been  delivered  at  closed  corporate  events   but  that  have  leaked  on  to  the  web…     40  

Even  if  you  don’t  consider  yourself  a  geek  or  database  expert,  wriJng  advanced   search  queries  using  search  limits  is  but  a  small  step  away  from  wriJng  queries  over   databases  themselves.   One  of  the  most  widely  used  languages  for  querying  databases  is  SQL.  The  above  slide   shows  a  simple,  made  up  SQL  query  that  could  have  a  similar  effect  to  the  simpler   search  engine  query  made  over  a  very  simple  search  engine  database.   The  idea  is  that  we  select  those  webPages  where  the  text  content  of  the  webpage   contains  the  word  underspend  anywhere  –  the  %  signs  denote  wildcard  characters  so   the  underspend  word  can  appear  preceded  or  followed  by  any  number  of  arbitrary   characters.  We  also  want  the  query  to  be  limited  to  pages  that  have  a  parJcular   filetype  and  domain.   Far  more  complicated  queries  can  be  wriMen  over  far  more  complex  databases.   What’s  important  is  that  you  develop  an  idea  of  what  sorts  of  database  structure  and   query  are  possible,  not  necessarily  that  you  can  run  and  query  such  databases   yourself.   For  more  examples,  see:   Asking  QuesJons  of  Data  –  Garment  Factories  Data  ExpediJon  –  hMp://­‐quesJons-­‐of-­‐data-­‐garment-­‐factories-­‐data-­‐ expediJon/     Asking  QuesJons  of  Data  –  Some  Simple  One-­‐Liners  hMp:// 2013/05/13/asking-­‐quesJons-­‐of-­‐data-­‐some-­‐simple-­‐one-­‐liners/     41  

One  of  the  simplest,  but  oren  one  of  the  most  useful,  things  we  can  do  is  to  count   things.  You  just  need  to  be  creaJve  in  what  you  count!   One  of  the  nice  features  about  working  with  database  query  languages  such  as  SQL  is   that  we  can  write  queries  that  count  the  number  of  responses  and  allows  us  to  rank   results  on  that  basis.  For  example,  in  a  database  of  public  spending  transacJons  with   different  companies,  we  could  count  the  number  of  transacJons  with  a  parJcular   company,  sum  the  value  of  transacJons  carried  out  with  a  parJcular  company,  or  find   the  companies  with  the  largest  total  amount  spent  with  a  parJcular  company.   42  

As  has  already  been  menJoned,  a  key  part  of  the  journalisJc  exercise  is  pukng  things   into  context.   When  working  with  data,  interpreJng  what  the  data  says  oren  depends  on   understanding  the  context  and  more  importantly,  the  caveats,  that  arise  by  virtue  of   asking  a  parJcular  quesJon  of  a  parJcular  dataset  that  has  been  collected  in  a   parJcular  way  under  parJcular  condiJons.   That  said,  given  a  parJcular  data  set,  are  there  any  obvious  quesJons  we  can  ask  of   it?   43  

When  results  are  ranked,  as  for  example  in  the  case  of  league  tables,  there  are  oren   easy  picking  stories  to  be  had  around  top  3/boMom  three  posiJons.  In  naJonal   rankings,  local  news  stories  can  be  idenJfied  if  your  local  schools  or  council  appears   in  either  of  those  extremes.   For  contextualisaJon  purposes,  it  oren  makes  sense  to  look  at  distribuJons.  Many   summary  staJsJcs  report  on  the  mean  value,  but  looking  at  measures  of  variaJon,  or   spread,  about  a  mean,  as  well  as  the  posiJon  of  a  median  value,  can  oren  change  the   context  of  a  story.   If  the  lecture  room  has  20  students  in  it  on  an  income  of  £6,000  maintenance  loan   per  year,  the  total  income  is  £120,000  and  their  average  mean  income  is  £6,000.  If  an   academic  in  the  room  is  on  £40,000,  the  total  income  for  the  room  is  £160,000.  The   average  mean  income  is  now  just  a  liMle  over  £7,500.  If  we  define  a  poverty  level  as  a   mean  income  below  £10,  000,  the  members  of  the  room  are,  on  average,  in  poverty.   If  a  senior  academic  such  as  professor  on  an  income  over  £65,000  wanders  into  the   room,  the  total  income  goes  to  over  £225,000.  With  22  people  now  in  the  room,  the   average  mean  income  is  now  over  £10,000:  the  room  is  out  of  poverty.  The  median   average  income,  however,  is  sJll  at  £6,000.   As  well  as  top,  boMom,  mean  and  median,  we  should  also  look  to  outliers.  If  Bill  Gates   or  Mark  Zuckerberg  walks  into  a  bar,  the  average  net  worth  of  people  in  that  bar  is   likely  to  go  up  to  a  level  of  previously  unimagined  wealth.   Here  are  several  reasons  why  you  should  pay  aMenJon  to  outliers:   -­‐   they  may  be  ‘dirty’  or  incorrect  data  points  that  need  to  be  corrected  and  that  may   well  raise  quesJons  about  data  quality;   -­‐   the  outlier  may  truly  be  an  outlier,  a  remarkable  point  and  a  story  in  its  own  right;   -­‐   the  outlier  may  skew  other  measures,  such  as  mean  values  or  other  summary   staJsJcs.  In  such  cases,  it  may  make  sense  to  use  other  measures  or  to  rerun  the   44  

This  rather  dense  graphic  is  a  view  over  local  council  spending  data  in  my  local  area  as   relates  to  spend  on  libraries.  The  separate  charts  show  the  accumulated  spend  over  a   period  of  Jme  with  different  suppliers.  The  intenJon  of  the  display  was  to  provide  at   a  glance  a  view  of  accumulated  spend  with  different  companies  across  different   directorates  and  spending  areas  to  see  whether  any  companies  had  a  significant   spend  compared  to  other  companies.   The  table  at  the  boMom  shows  the  top  of  a  league  table  of  companies  with  the  largest   accumulated  spend  by  directorate  and  expense  type.   At  first  glance,  the  spend  on  phone  lines  with  different  suppliers  seems  to  outweigh   the  spend  on  books.  How  can  that  be?  Are  the  librarians  spending  their  Jme  calling   premium  rate  phone  lines?   If  we  guess  at  20  libraries  and  a  6  month  spend  period,  then  assume  that  the  phone   lines  correspond  to  broadband  data  bills,  do  the  monthly  payments  per  library  sJll   seem  outrageous?  These  assumpJons  are  testable  via  quesJons  to  the  relevant   authoriJes,  of  course,  but  demonstrate  the  care  we  need  to  take  when  trying  to   understand  why  a  number  that  may  appear  to  be  large  is  that  large.   See  also:  Local  Council  Spending  Data  –  Time  Series  Charts  hMp:// 2013/11/06/local-­‐council-­‐spending-­‐data-­‐Jme-­‐series-­‐charts/   45  

As  well  as  looking  for  outliers,  we  should  also  look  for  similariJes  between  things  we   expect  to  be  different  and  differences  between  things  we  expect  to  be  the  same,  or  at   least,  similar.   46  

Looking  again  at  some  of  my  local  council’s  spending  data,  I  noJced  a  search  on   “music”  pulled  back  what  appeared  to  be  a  shir  in  responsibility  between   directorates  for  spend  on  school  music  service  provision.   An  obvious  quesJon  that  follows  is:  if  the  service  did  change  hands  (something  we   can  check),  was  there  a  resulJng  difference  in  the  way  that  the  directorates  were   spending?  Could  we,  for  example,  idenJfy  whether  any  projects  got  dropped  (or  at   least,  renamed  out  of  scope!)?   This  forensic  approach  can  also  be  used  to  track  the  consequences  of  a  shir  in  control   of  a  service,  if  we  know  it  has  happened.  When  a  service  changes  hand,  we  can  keep   a  note  of  the  fact  and  then  a  year  on  look  for  evidence  in  whether  treatment  of  the   service  has  changed,  at  least  in  consequences  for  spending.   See  also:  What  Role,  If  Any,  Does  Spending  Data  Have  to  Play  in  Local  Council  Budget   ConsultaJons?  hMp://­‐role-­‐if-­‐any-­‐does-­‐spending-­‐ data-­‐have-­‐to-­‐play-­‐in-­‐local-­‐council-­‐budget-­‐consultaJons/   47  

When  asking  quesJons  of  data,  one  quesJon  can  oren  lead  to  another.   For  example,  a  query  over  my  local  council  spending  data  about  amounts  spent  with   the  local  newspaper,  the  Isle  of  Wight  Country  Press,  idenJfied  a  variety  of  expense   types  associated  with  those  spending  transacJons.  One  such  expense  type  was   AdverBsing  &  Publicity.  This  led  to  me  now  steering  the  conversaJon  I  was  having   with  this  expert  (data)  source  on  council  spending  and  taking  it  on  to  a  slightly   different  tack:  so  who  else  have  you  been  spending  adverBsing  and  publicity  budgets   with?     48  

If  you  in  the  posiJon  of  paying  for  energy  supply  bills  –  electricity  and  gas  –  you’ll   probably  be  familiar  with  the  idea  that  payments  are  set  so  you  tend  to  overpay  on  a   monthly  basis.  Arer  collecJng  the  interest  on  your  overpayments,  the  uJlity   companies  may  eventually  get  round  to  sending  you  a  small  repayment  to  cover  the   excess  (ex-­‐  of  any  interest,  of  course…).   Is  the  same  true  at  the  council  level?   One  thing  I  noJced  in  the  spend  my  local  council  spent  with  supplier  Southern   Electric  was  that  there  appeared  to  be  more  than  a  few  “negaJve  payments”.  So   where  were  these  coming  from?  The  chart  shown  in  this  slide  has  posiJve  payments   made  by  date  (not  ordered  on  an  evenly  space  Jmeline)  in  black,  and  the  magnitude   of  negaJve  payments  shown  in  red.  Where  a  red  triangle  sits  over  a  black  dot,  this   shows  that  a  posiJve  and  negaJve  payment  of  the  same  amount  were  made  on  the   same  day.  Why’s  that?   Some  days  show  several  negaJve  payments  –  again,  what’s  happening?  There’s  not   necessarily  anything  suspicious  going  on,  but  what  story  does  this  chart  appear  to  tell   us,  parJcularly  in  terms  of  the  similariJes  in  amount  of  certain  posiJve  and  negaJve   spends?   49  

Just  by  the  by,  this  chart  refines  the  quesJon  I’m  asking  of  the  spend  with  Southern   Electric,  asking  for  more  informaJon  about  posiJve  and  negaJve  payments  made  on   the  gas  and  electricity  accounts  separately.   50  

As  well  as  similariJes  and  differences,  data  can  tell  us  tales  about  trends…   51  

Regular  releases  from  the  ONS  –  the  Office  of  NaJonal  StaJsJcs  –  provide  bread  and   buMer  news  stories  on  a  regular  basis  according  to  a  known  schedule.   For  example,  monthly  job  seeker  figures  get  a  monthly  write-­‐up  in  OnTheWight,  the   hyperlocal  news  blog  local  to  me.  The  report  makes  a  comparison  between  the   current  figures  and  figures  from  the  previous  month  and  from  the  same  month  of  the   previous  year.  The  aim  is  is  so  that  we  can  see  how  the  numbers  have  changed  month   on  month,  and  year  on  year.   I  started  to  explore  a  simple  script  that  would  take  data  directly  from  the  ONS  and   produce  assets  that  could  be  reused  in  a  news  story  –  for  example,  to  produce  a  table   showing  the  change  in  figures  over  recent  months.   I  also  started  to  explore  ways  in  which  we  could  automate  the  producJon  of  prose   from  the  data  [code:  hMps://].  For  example,   the  following  phrase  was  generated  automaJcally  from  monthly  figures:   The  total  number  of  people  claiming  Job  Seeker's  Allowance  (JSA)  on  the  Isle  of  Wight   in  October  was  2781,  up  94  from  2687  in  September,  2013,  and  down  377  from  3158   in  October,  2012.   The  words  up  and  down  were  selected  based  on  simple  if-­‐then  rule  that  compared   figures  to  see  which  was  the  greater.  The  numbers  and  dates  are  pulled  in  from  the   data.  The  other  words  are  canned  phrases.   The  automated  producJon  of  text  from  data  is  something  that  has  received  aMenJon   from  several  companies,  parJcular  in  the  area  of  baseball  reports  and  financial   reporJng.  See  for  example:  hMp://­‐on-­‐narraJve-­‐ science-­‐and-­‐automated-­‐insight/   52  

If  we  plot  a  line  chart  with  some  quanJty  against  a  Jme  axis,  we  can  oren  see   increasing  or  decreasing  trends  over  Jme.  If  we  are  looking  for  constant  rates  of   increase  in  some  value,  it  oren  makes  sense  to  use  a  log/logarithmic  scale  to  display   that  value  on  the  y-­‐axis  Periodic  trends  can  also  be  seen  as  ‘waves’  appearing  in  the   line  over  Jme,  but  other  displays  can  draw  out  periodicity  or  seasonality  in  a  more   visually  compelling  way.   For  example,  in  these  charts  –  of  jobless  figures  on  the  Isle  of  Wight  once  again  –  we   have  months  ordered  along  the  horizontal  x-­‐axis  and  the  number  of  job  allowance   claimants  on  the  verJcal  y-­‐axis.  The  separate  coloured  lines  represent  different  years.   On  the  ler,  we  use  a  legend  to  idenJfy  the  lines,  on  the  right  is  an  example  of   labeling  the  lines  directly.   The  lines  show  strong  seasonality  in  behaviour.  Being  a  tourist  desJnaJon,  job  seeker   figures  tend  to  fall  over  the  summer  months.  Pukng  lines  for  several  years  on  the   same  axis  allows  us  to  compare  annual  cycles  over  Jme.   53  

Another  trend  we  can  try  to  pull  out  is  change  over  years  for  each  given  month.  Here,   the  horizontal  x-­‐axis  blocks  out  the  months,  as  before,  but  within  each  month  we   have  an  ordered  range  of  years.  The  line  within  each  block  thus  represents  the  year-­‐ on-­‐year  change  in  numbers  within  a  given  month.   The  step  change  within  each  month  suggests  that  the  way  the  figures  were  calculated   changed  significantly  several  years  ago.   Further  reading:  a  good  guide  to  staJsJcs  as  used  by  government,  include  a   descripJon  of  the  way  that  “seasonal  adjustments”  are  handled,  is  provided  by  the   House  of  Commons  Library’s  StaJsJcal  Literacy  Guide  hMp:// business/publicaJons/research/briefing-­‐papers/SN04944/staJsJcal-­‐literacy-­‐guide   54  

As  well  as  the  paMerns  we  can  see  over  Jme  by  plokng  data  against  a  Jme  axis,  we   can  also  look  for  paMerns  in  space…   55  

In  part  because  they  are  so  recognisable  to  the  majority  of  people  as  an  idea    as  well   as  an  artefact,  maps  are  widely  used  in  many  publicaJons.   I  have  already  menJoned  how  the  use  of  a  map  to  compare  travel  claims  by  MPs   based  on  their  consJtuency  locaJons  provided  a  way  of  making  a  parJcular  sort  of   comparison  between  MPs  (in  parJcular,  a  comparison  based  on  geographical   locaJon).   But  we  can  take  the  idea  of  a  map  more  generally,  as  a  spaJal  distribuJon  of  points   that  are  related  in  some  way,  with  strong  relaJons  represented  as  spaJal  proximity.   Things  that  are  close  together  on  the  page  are  taken  to  be  close  together  in  some  sort   of  space,  a  space  which  may  be  conceptual  or  social,  not  just  (or  not  even)   geographic.   56  

Take  this  map,  for  example,  a  map  of  TwiMer  users  commonly  followed  by  a  sample  of   followers  of  @UL_journalism.   The  map  has  been  laid  out  so  that  TwiMer  users  who  are  heavily  interlinked  are   grouped  closely  together  (for  the  most  part,  at  least).  A  network  staJsJc  has  been   used  in  an  aMempt  to  colour  clusters  of  nodes  with  high  interconnecJon.  The   coloured  regions  thus  represent  a  first  aMempt  at  idenJfying  different  groupings  of   TwiMer  user.  You  will  note  how  the  spaJal  layout  algorithm  and  the  grouping/ colouring  algorithm  complement  each  other  well  –  they  both  seem  to  tell  a  similar   story,  where  the  story  is  that  certain  groups  of  individuals  are  somehow  alike.   About  the  technique:  hMp://­‐social-­‐ posiJoning-­‐on-­‐twiMer/   Let’s  have  a  closer  look  at  some  of  the  regions…   57  

This  area  seems  to  be  TwiMer  accounts  that  relate  in  large  part  to  the  University  of   Lincoln  and  its  related  organisaJons  and  acJviJes.   58  

This  area  of  the  map  contains  accounts  associated  with  Lincoln  more  generally.  Such  a   map  may  be  useful  for  idenJfying  companies  that  are  used  by  students  and  as  such   may  be  useful  leads  for  adverJsing  agents  looking  to  sell  adverts  appearing  in   university  magazines  or  poster  areas.   59  

This  area  of  the  map  actually  conflates  several  different  groupings,  at  least,  on  my   reading  of  it.  In  fact,  it  may  make  sense  to  try  to  find  clusters  within  this  group  on  its   on  and  then  recolour  accordingly.   So  what  groups  can  I  see?  BoMom  ler  there  looks  to  be  Lincoln  local  media  outlets.   Moving  counter-­‐clockwise  between  the  6  and  3  o’clock  posiJons  we  see  photography   related  users  moving  up  into  celebriJes.  As  we  move  further  up  towards  the  twelve   o’clock  posiJon,  we  see  news  sites,  both  “popular”  and  more  industry  related   (@journalismnews,  for  example).   That  there  does  not  appear  to  be  a  strong  independent  cluster  of  journalists  and   industry  related  sites  suggests  that,  from  the  sampled  followers  of  UL_Journalism  at   least,  there  isnlt  necessarily  a  very  strong  noJon  of  following  these  industry  lights…   60  

One  of  the  things  to  menJon  about  mapping  data  mapping  and  visualisaJon   techniques  is  that  they  oren  tells  us  things  we  already  (think  we)  know;  in  that  sense,   they  are  not  news.  But  they  may  also  tell  us  things  we  know  in  new,  visually  appealing   ways.  And  by  making  use  of  such  ‘confirmatory’  visualisaJons  and  displays  we  can   build  confidence  within  an  audience  that  they  know  how  to  interpret  these  sorts  of   representaJon.   61  

As  the  audience  becomes  comfortable  reading  the  charts  and  making  sense  of  data,   when  there  is  something  new  or  surprising  in  the  data,  the  surprise  manifests  itself  in   the  reading  of  the  data  or  chart.   For  journalists  working  with  data,  developing  a  sense  of  familiarity  with  how  to   interpret  and  read  data  when  it  is  just  confirming  what  you  already  know  helps  to   refine  your  senses  for  spokng  things  that  are  odd,  noteworthy,  or  newsworthy.   Taking  a  liMle  bit  of  Jme  each  day  to:   -­‐   read  charts  as  if  they  were  stories;   -­‐   look  behind  the  data  to  find  original  sources,  such  as  polls  or  data  containing  news   releases,  and  then  compare  the  original  release  with  the  way  it  is  reported,  paying   parJcular  aMenJon  to  the  points  that  are  highlighted,  and  how  the  data  is   contextualised;   will  help  you  develop  some  of  the  skills  you  will  need  if  you  want  to  be  able  to   idenJfy,  develop  and  treat  some  of  the  stories  that  your  specialist  source  that  is  data   can  provide  you  with,  of  only  you  ask…     62  

And  finally,  a  couple  of  handy  books  and  resources  on  data  journalism  if  you’re   interested  in  reading  more  generally  around  the  subject…   63  

Add a comment

Related presentations

Related pages

An introduction to data journalism | Guardian ...

A crash course in finding stories from data and creating interactive graphics led by the Guardian's data journalism team
Read more

Introduction - The Data Journalism Handbook

Using data to improve the news. ... What is data journalism? What potential does it have? What are its limits?
Read more

An Introduction to Journalism - دفتر مطالعات و ...

Introduction Journalism covers a huge range of output across all media and is recognizable as a ... and PA Data Design, ... 58 An Introduction to Journalism
Read more

Knight Center's MOOC "Introduction to Data Journalism ...

Knight Center's MOOC "Introduction to Data Journalism" starts with 3,000 students and high participation
Read more

Introduction to Data Journalism - Mundus Journalism

You will produce a 1,000 word research brief demonstrating a critical understanding of data journalism and its role in democracy, examining current ...
Read more

An introduction to data scraping with Scraperwiki | Online ...

Last week I spent a day playing with the screen scraping website Scraperwiki with a class of MA Online Journalism students and a local blogger or two, led ...
Read more

Introduction to Data Journalism (London) | Journalismfund

Database journalism, also known as computer assisted reporting (CAR), is an increasingly important tool that enables journalists to add depth to their ...
Read more

The Lede Program: An Introduction to Data Practices ...

Select the academic degree that interests you: Master of Science in Journalism. Study the skills and principles of journalism using words, data, images and ...
Read more